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Por Simona Shemer

La pandemia de COVID-19 le ha dado a la industria de alimentos alternativos un impulso significativo a medida que los consumidores se interesan más en soluciones de carne y mariscos que sean sostenibles y más seguras para comer. Pero incluso cuando la carne y otros productos cultivados en laboratorio han obtenido un respaldo significativo de los inversores en los últimos años, la creación de un producto cultivado requiere ingredientes, tecnologías y procesos que simplemente no son rentables.

Esta es la razón por la cual ha sido difícil para las empresas de alimentos cultivados comercializar estos productos y por qué no se ven más en las perchas.

Mermade Seafoods, una startup con sede en Jerusalén que está cultivando vieiras en un laboratorio como su primer producto, le dijo a NoCamels que la compañía ha presentado una forma de reducir el elevado precio de los alimentos cultivados en laboratorio y un proceso innovador para producirlos en masa.

“Nos dirigimos específicamente a los mariscos cultivados. Eventualmente queremos reemplazar toda la industria pesquera, con suerte, la tradicional”, explica el director ejecutivo de Mermade, Daniel Einhorn.

Los alimentos cultivados en un laboratorio se crean a través de una gran colección de células que se cultivan a través de la fermentación en un biorreactor, o cualquier dispositivo o sistema fabricado que admita un entorno biológicamente activo. Como cualquier otro organismo vivo normal, uno necesita alimentar estas células y producen desechos. Según Einhorn, la mayoría de las empresas dan a estas células alimentos frescos y luego eliminan los desechos. Luego hacen el proceso una y otra vez. Esto se convierte en un proceso muy insostenible porque es muy caro y porque hay que manejar grandes volúmenes de residuos.

Mermade Seafoods no desecha esos residuos. En cambio, la empresa ha desarrollado un proceso de reciclaje único que les permite reutilizar los desechos una y otra vez. El sistema de reciclaje biológico está hecho de microalgas.

“Esos desechos, que son ricos en amoníaco y dióxido de carbono, los tomamos y se los damos a las algas. Las algas prosperan con esos materiales – ese es su alimento – por lo que crecen y ahora tienes muchas algas. Entonces, si eliges correctamente las cepas de algas y además haces otros tipos de magia biológica – básicamente selección [natural], entonces puede elegir algas que produzcan los ingredientes que necesitas. Ingredientes que puedes tomar de las algas y devolverlos como alimento para las células”, dice Einhorn. En resumen, «cultivamos microalgas en los desechos producidos por cualquier cultivo de células animales y luego reciclamos esas algas en ingredientes útiles para el medio de crecimiento».

Fundada hace poco menos de un año, Mermade Seafood se encuentra en la etapa previa a ser semilla y ha recaudado $ 1,5 millones para su tecnología transformadora, que pretende utilizar para abordar los mayores desafíos de la industria basada en células, incluidos los altos costos de producción y la acumulación de desechos.

Einhorn le dijo a NoCamels que, hasta donde él sabe, Mermade es la única compañía que utiliza la práctica acuícola bastante conocida – la acuaponía – en la agricultura celular, la producción de productos de origen animal a partir de cultivos celulares. La acuaponía es la combinación de la acuicultura (cultivo de peces y animales acuáticos) y la hidroponía (cultivo de plantas sin suelo) donde las plantas se alimentan con los desechos de los animales acuáticos. Están aportando este enfoque novedoso a la producción de productos del mar a base de células.

Mermade incluso ha acuñado un término para este uso de la acuaponia en la agricultura celular. “Lo llamamos citoponía”, dice Einhorn.

La empresa ha optado por centrarse en las vieiras cultivadas en laboratorio como su primer producto porque, si bien la mayoría de las empresas de productos del mar cultivados se concentran en algún tipo de pescado – principalmente salmón, atún y algo de pescado blanco – “creemos que es más inteligente empezar con algo simple y luego iterar a partir de ahí”, dice, señalando que el proceso para crear vieiras en el laboratorio es menos desafiante que la ingeniería de alimentos que se dedica a la carne y las aves de corral cultivadas y al pescado de origen vegetal. Según Einhorn, actualmente son la única empresa que crea vieiras a base de células.

“Tomamos células madre de vieiras y las multiplicamos hasta que tenemos suficientes para crear comida a partir de ellas. Y luego necesitas hacerlo muchas, muchas veces hasta una masa significativa”, dice.

Si bien las vieiras son más fáciles de producir como un producto cultivado, una vez que la empresa mejore su proceso actual, el objetivo es crear otros productos del mar cultivados, como mariscos.

“La tecnología que describí se puede utilizar con cualquier proceso de fermentación. Básicamente, una vez que lo tengamos bajo control, incluso puede reducir los costos de los medicamentos que utilizan este tipo de proceso de fermentación para producir diferentes proteínas. Por lo tanto, sería relevante para muchas industrias. Es solo que es el camino más corto para hacerlo con vieiras, pero podría usarse con cualquier otra carne animal o cualquier proceso de fermentación celular”, dice Einhorn.

Según Einhorn, Mermade quiere utilizar este proceso de reciclaje para ayudar a comercializar todo el espectro de la industria de alimentos cultivados y hacerlos menos costosos en los estantes.

“No está claro que actualmente no haya otra alternativa para reducir realmente el costo de la carne cultivada y la carne cultivada es esencialmente una industria estancada en ese punto. No estoy diciendo que seamos los únicos que eventualmente resolverán esto… Solo digo que… realmente no hay otra alternativa disponible en este momento para reducir los costos de la carne cultivada lo suficiente como para justificar su comercialización. Y esa es en realidad la verdadera razón por la que no ve carnes a base de células en las perchas en este momento. Hay otros temas, pero ese es el principal”, dice.

“Esa sería la respuesta más corta de por qué la carne cultivada no está en los estantes en este momento”.

Traducción: Consulado General H. de Israel en Guayaquil
Fuente: NoCamels
https://nocamels.com/2022/05/mermade-seafoods-process-lab-cells-scallops/